Combustibles fósiles

La gran mayoría de coches funcionan con combustibles fósiles, e incluso coches eléctricos funcionan con energía generada a partid de los combustibles fósiles, y en general, los combustibles fósiles pueden dividirse en tres categorías: carbón, petróleo y gas natural, vamos a mencionarlos brevemente.

Carbón

El carbón se forma a lo largo de varios millones de años por la deposición de material vegetal en el suelo, que se va compactando y calentando. Normalmente se extrae. Su uso ha disminuido en las últimas tres décadas, especialmente en los países industrializados, en favor del petróleo o el gas natural. Sin embargo, el consumo mundial se ha duplicado desde mediados del siglo XX, con China e India a la cabeza. Es probablemente el combustible fósil más consumido y se calcula que, al ritmo actual de producción, la Tierra tiene reservas suficientes de carbón para al menos los próximos 200 años.

Petróleo

El petróleo, en cambio, se forma a partir de los restos de microorganismos marinos que se acumulan en el fondo del océano. En un proceso lento pero constante que puede tomar millones de años, este material se deposita en las rocas, de las que luego se extrae el petróleo mediante plataformas petrolíferas y se transforma en productos refinados. En otras palabras, el petróleo crudo es una mezcla de hidrocarburos, desde los más simples (CH4, metano) hasta especies complejas con 40 átomos de carbono, que deben ser procesadas por destilación fraccionada para ser útiles.

Se encuentran a distintas profundidades en el océano, entre 600 y 5.000 metros. El principal problema es que la extracción de petróleo y el uso tienen un grave impacto en el medio ambiente. Los usos más comunes del petróleo son los combustibles domésticos e industriales, los lubricantes y las materias primas básicas para la industria petroquímica. De hecho, en la actualidad representa alrededor del 60% de los productos químicos producidos en esta industria, como plásticos, explosivos, muchos disolventes, fertilizantes y anticongelantes.

Gas Natural

Por último, el gas natural es un recurso fósil gaseoso muy abundante y generalmente más limpio que el petróleo o el carbón. Tiene el mismo origen que el petróleo (depositado por microorganismos en el mar), pero, a diferencia del "oro negro", sólo se utiliza ampliamente desde hace tres décadas. Se compone principalmente de metano, que se comprime en el subsuelo y se extrae mediante pozos.

Su uso va en aumento, entre otras cosas por su alto poder calorífico, su facilidad de uso en aplicaciones domésticas e industriales y su versatilidad. Los principales problemas son dos: al ritmo actual, las reservas mundiales podrían agotarse en menos de 50 años. Además, sus precios de mercado están estrechamente vinculados a los del petróleo y, por tanto, tienden a ser cíclicos.

El ascenso y la caída de los combustibles fósiles. Aunque el petróleo se utilizaba con fines médicos y militares ya en el siglo XVIII, la madera era la principal fuente de energía utilizada para encender el fuego en los hogares, las fábricas y las empresas recién creadas. En mucha menor medida, algunas fábricas dependían de los molinos de agua para obtener energía. A partir del siglo XIX, la revolución industrial propició el uso masivo de carbón, principal materia prima para el funcionamiento de la máquina de vapor, que se convirtió en el combustible más importante del mundo y lo siguió siendo hasta mediados del siglo XX. Durante este periodo, que coincide aproximadamente con el final de la Segunda Guerra Mundial, el petróleo fue sustituido como principal materia prima para la producción de electricidad debido a su bajo coste.

La difusión del petróleo y el gas natural como principales fuentes de energía estimuló innovaciones industriales como el motor de combustión interna, el elemento nuclear, que dio lugar a los primeros automóviles y, un poco más tarde, los aviones, que cambiaron para siempre el comercio y la comunicación en el mundo. Además, el desarrollo de la electricidad hizo posible almacenar y transportar la energía de forma estandarizada, lo que permitió consumirla y mantenerla en funcionamiento en ciudades y fábricas en expansión. Esto contribuyó a una segunda revolución industrial en el uso de la energía.

En 1973, esta jerarquía comenzó a cambiar. La crisis del petróleo surgió por la negativa de los miembros de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) a comerciar con los aliados de Israel en la guerra del Yom Kippur. La necesidad de los países desarrollados de mantener los niveles de actividad los ha llevado a promover la energía nuclear y las energías renovables. Al mismo tiempo, se está desarrollando una tendencia mundial hacia la sostenibilidad y las energías renovables, que en los últimos años se ha visto influida por la preocupación por la sostenibilidad de los ecosistemas y del planeta en su conjunto.

¿Sabes cuáles son los tipos de combustible existentes?

Probablemente conozcas los más comunes: la gasolina y el gasóleo. Sin embargo, esta clasificación, muy extendida entre los automovilistas, no es del todo exacta. Para tener una mejor idea de los diferentes combustibles fósiles, veamos más de cerca su clasificación.

Combustibles fósiles: qué son

Empecemos con una definición: ¿qué son los combustibles fósiles? Los combustibles fósiles son fuentes de energía contaminantes que resultan de la descomposición de la materia orgánica (es decir, de organismos que alguna vez vivieron, como plantas o animales, y que se han transformado en un proceso que dura millones de años).

Los combustibles fósiles son un recurso natural que tarda muchos años en regenerarse, un proceso que en algunas capas del suelo dura varios años. Esto significa que su ritmo de consumo supera su ritmo de regeneración. Detallemos entonces cada uno de ellos.

  • Carbón.
  • Petróleo.
  • Gas natural.

Carbón

El carbón vegetal es un combustible mineral fósil, una roca sedimentaria muy rica en carbono y que contiene otros elementos, principalmente hidrógeno, azufre, oxígeno y nitrógeno.

La mayor parte del carbón vegetal procede de plantas que crecieron hace millones de años. Es un recurso no renovable.

Existen diferentes tipos de carbón vegetal: virgen, marrón, piedra y antracita. Este tipo de combustible ha sido y sigue siendo utilizado como fuente de energía en diversas industrias y todavía se utiliza en algunas aplicaciones de transporte y calefacción.

El carbón es una de las fuentes de energía más utilizadas en la actualidad. De hecho, todos los gobiernos están trabajando para descarbonizar la economía, con el objetivo global de eliminar por completo el carbón en 2050.

El petróleo

Es otro tipo de combustible fósil; es una mezcla de compuestos orgánicos, principalmente hidrocarburos, insolubles en agua. Se extrae de las entrañas de la tierra y se obtiene perforando a profundidades de entre 600 y 5000 metros.

Este combustible tiene varios usos, el más asociado al mundo del motor es la producción de gasolina, aunque no es el único, también se utiliza en la producción de asfalto, plásticos, etc.

Gas natural

Es una mezcla de varios gases donde predomina el metano. El metano se compone de un 75 a un 95% del volumen total de la mezcla. El restante de ese porcentaje son etano, butano, propano, nitrógeno, y otros gases en menor cantidad. Este gas se extrae del subsuelo y se distribuye a través de una red de gasoductos de acero y materiales que son resistentes, especialmente en zonas sísmicas.

Combustibles Existentes

Gasolina y Gasóleo

La gasolina y el gasóleo se producen mediante la destilación del petróleo crudo. Ambos utilizan una torre de craqueo en la que se alimenta y calienta el crudo. El vapor se condensa y el residuo se utiliza para producir grasas, aceites pesados y fibras textiles. A continuación, el vapor condensado se calienta y se realiza una segunda destilación para producir fuel-oil.

Se requiere una destilación adicional para producir gasóleo. La parafina se obtiene por otra destilación y la gasolina por otra destilación. Se puede añadir una destilación más para obtener gasolina a partir del petróleo crudo.

GLP

Junto con el gasóleo, la gasolina es el combustible utilizado en la mayoría de los coches que circulan por las carreteras. Sin embargo, también es cierto que las fuentes de energía alternativas están ganando cuota de mercado, especialmente la eléctrica (en octubre, por primera vez en Europa, se vendieron más coches eléctricos que de combustión).

El GLP (principalmente butano y propano), también conocido como GPL, también puede obtenerse a partir del petróleo crudo. Este combustible se obtiene del refinado del petróleo crudo y se utiliza, entre otras cosas, en la industria del automóvil.

El GLP es una opción que muchos fabricantes ofrecen para reducir las emisiones de las flotas de vehículos. Es un combustible más limpio, pero su principal desventaja es la limitada red de suministro.

Otro tipo de combustible fósil es el gas natural. Se compone principalmente de metano (uno de los gases de efecto invernadero), pero también contiene otros alcanos y a veces pequeñas cantidades de dióxido de carbono, nitrógeno, sulfuro de hidrógeno o helio.

El gas natural también se extrae del suelo. Para extraerla, se perforan varios pozos y luego se transporta a través de tuberías. Este tipo de combustible fósil se utiliza a menudo para calentar los hogares, pero también se utiliza cada vez más en la industria del automóvil.

Ventajas de los coches de GNC

Son más seguros que los coches convencionales porque el gas natural comprimido tiene menos probabilidades de incendiarse y explotar. En comparación con los vehículos diésel, los motores vibran menos y son más silenciosos.

Los motores de GNC son más duraderos que los alimentados por combustibles convencionales porque funcionan durante menos tiempo. Además, el coste por kg de GNC es mucho menor que el coste por litro de gasolina o gasóleo.

Igualmente, el mantenimiento de un vehículo de GNC es menos costoso porque se emiten menos gases contaminantes por el tubo de escape y el escape, lo que provoca menos daños en el vehículo.  Los vehículos de GNC reciben la etiqueta DGT-ECO por sus bajas emisiones.

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