Pérdida de potencia por altura

Algunos creen que el menor rendimiento del coche en la zona de altas temperaturas se debe al bajo octanaje del combustible. Pero este no es el verdadero problema.

¿Por qué el motor pierde potencia con la altura?

En primer lugar, para funcionar correctamente, cualquier motor de combustión interna, ya sea diésel o de gasolina, debe mantener una relación bastante precisa entre el combustible y el oxígeno del aire, necesaria para la combustión y denominada mezcla óptima. Estos vehículos con motor de combustión interna pierden potencia a medida que aumenta la altitud, porque la presión del aire disminuye y la calidad del oxígeno que llega a los pistones es muy baja.

Para contrarrestar este fenómeno, existe un regulador un compensador de altitud- que ajusta la cantidad de combustible que necesita el motor. En los motores de carburador más antiguos, este dispositivo consiste en una membrana que actúa mecánicamente, en función de la presión del aire.

Los coches con sistemas de inyección de combustible están equipados con sensores de presión, también conocidos como sensores de presión barométrica. Estos sensores envían señales al ordenador central, que a su vez las envía a los inyectores de combustible para que suministren la cantidad correcta de combustible en función de la altitud del vehículo.

Los sistemas de compensación de altitud se instalan en los vehículos que se venden en regiones o países con terrenos elevados, como Bolivia, Ecuador y Colombia, por ejemplo. Esto garantiza que los motores no sufran la falta de potencia a altitudes superiores a los 1.500 metros sobre el nivel del mar.

En teoría, los coches nuevos, en particular, no deberían sufrir estas variaciones de altitud, ya que sus modernos sensores y sistemas de motor deberían reaccionar con sensibilidad cuando el coche se encuentra a gran altura, sin embargo, este fenómeno sigue siendo observado por los usuarios.

Si vives en una ciudad de gran altitud, habrás notado que tu coche desarrolla más potencia y se vuelve más rápido cada vez que viajas al trabajo o a la costa de vacaciones. Sin embargo, si viajas a una región de gran altitud, notarás que la potencia del motor disminuye a medida que vas subiendo.

Cuanto más alto estés a nivel del mar, menor será la presión atmosférica y la concentración de oxígeno en el aire, por lo que, aunque utilices la gasolina de mayor octanaje, la combustión no será tan buena, así que el problema de la altitud no es el tipo de combustible, sino el aire. Cuanto más alto sea el octanaje a nivel del mar, mayor será la temperatura de compresión de la mezcla y más potencia desarrollará su coche.

Esto no significa que la gasolina premium o de mayor octanaje no sea importante, ya que ayuda a mantener limpias las cámaras de combustión, evitando la formación de depósitos de carbono que degradan el rendimiento del motor.

¿Cuánta potencia pierde un motor con la altura?

Volviendo a la altitud, los mecánicos afirman que la pérdida de potencia a 1.000 metros de altura es de aproximadamente el 10%. En La Paz, Bolivia, los coches perderán un 36% de potencia porque la ciudad está a 3.600 metros sobre el nivel del mar. En Quito, una ciudad a 2.850 metros sobre el nivel del mar, el motor de un coche tiene un 28% menos de potencia, lo que lo hace lento y algo pesado. Cuanto mayor es la altitud, mayor es la pérdida de potencia.

Sin embargo, en los motores turboalimentados este efecto es mucho menor, ya que estos dispositivos inyectan aire comprimido en los cilindros, lo que permite que éstos se llenen mejor.

Cabe señalar que estas variaciones en el rendimiento del motor de un coche debido a su ubicación no afectan a su durabilidad. Además, se sabe que un coche que ha sido conducido en una región de gran altitud tiene una mayor ventaja comercial, ya que el clima frío ayuda a mantener el estado de los componentes, cosa que no ocurre en las regiones cercanas al mar.

Porcentaje de pérdida de potencia según la altura

La consecuencia inmediata es un descenso del 10% de la potencia a 1.000 metros. Esto significa que a una altitud de, por ejemplo, 5.000 metros, el motor sólo produce el 50% de su potencia nominal: ¡la mitad!

Los motores turboalimentados, aunque a costa de funcionar con más intensidad que en condiciones normales y con un retraso importante cuando entra en funcionamiento por debajo del régimen mínimo de sobrealimentación, se ven menos afectados por esta baja densidad de oxígeno.

Menos energía, más consumo

En los motores de gasolina, esto da lugar a una mezcla excesivamente rica, que carboniza las bujías y los asientos de las válvulas y aumenta el consumo de combustible.

En los motores más antiguos con carburadores y Delco, este problema puede solucionarse montando desplazando el ángulo de avance del encendido (pero sólo hacia arriba, ya que este ajuste sería contraproducente incluso a presión normal). En los motores modernos con inyección de combustible y encendido electrónico, estos ajustes son prácticamente imposibles.

Los motores diésel, especialmente los turbodiésel, se ven menos afectados, pero la pérdida de potencia sigue siendo notable.

Otro problema común en los vehículos con motor de gasolina es el bloqueo de vapor “formación de burbujas en la bomba de combustible, lo que hace que el combustible hierva y funcione al ralentí, provocando que el vehículo se sacuda o derrape”.

La razón: El punto de ebullición de los líquidos disminuye con la altitud “se sabe que los sherpas tibetanos se "atreven" a sacar patatas de una olla con las manos cuando el agua hierve a 70º”.

La gasolina, ya de por sí volátil, hierve más fácilmente. Además, el sol es más cálido durante el día que a menor altura. La solución tradicional para una burbuja de vapor es envolver la bomba de combustible en un paño húmedo para enfriarla.

Para mantenerlo húmedo, puedes quitar la boquilla de la lavadora y dirigir el chorro hacia la bomba. Limpiar de vez en cuando.

Aire congelado o fino

La falta de presión también afecta al flujo de aire de refrigeración que el ventilador envía a través del radiador. Esto es especialmente importante cuando se conduce contra el viento.

Si se detecta un sobrecalentamiento, detén el vehículo inmediatamente y condúcelo al viento con el capó abierto, haciendo funcionar el motor hasta que la aguja baje. Este líquido no sólo evita que el agua del radiador se congele, sino que también mejora la refrigeración, ya que tiene un punto de ebullición más alto.

Los neumáticos también son sensibles a los cambios de altitud

A medida que se asciende, su presión relativa aumenta y deben desinflarse de vez en cuando para mantener sus propiedades. Por el contrario, deben inflarse gradualmente durante el descenso.

El problema es que una bomba de aire normal no funcionará porque el aire que comprimimos con el pistón es aire ambiente "ligero" y nunca podremos crear más presión en la bomba de aire que la que tenemos en el neumático. Entonces, sólo es adecuada una bomba manual: una bomba con una válvula interna y un depósito separado.

La presión varía con la altitud.

Como la presión atmosférica disminuye con la altitud, la presión relativa en el neumático aumenta de la misma manera. Por lo tanto, al subir, el neumático debe desinflarse para mantener la presión. Por otro lado, un neumático inflado en la cima pierde presión interna durante el descenso, por lo que debe ser bombeado gradualmente durante la bajada.

¿Se puede evitar la pérdida de potencia por la altura?

Realmente no se puede, lo más que se puede hacer es mantener el filtro de aire limpio para asegurar que el motor pueda respirar la mayor cantidad de aire posible para su funcionamiento y así no causar una perdida de potencia mayor, no solo por la altura sino por la obstrucción que representara un filtro de aire tapado.

¿El octanaje de la gasolina incide en la pérdida de potencia por altura?

Si, claro. La respuesta correcta es que, a mayor altitud, es necesario menor octanaje. Sin embargo, a menor altitud es lo opuesto.

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